Halo en bleu: Dans cette illustration, le rayon du nuage de gaz autour de la Voie Lactée (au centre) est de 300 000 années-lumière. En fait, il pourrait être beaucoup plus grand, disent les chercheurs. À gauche de la voie lactée se trouvent les deux galaxies naines connues sous le nom de grands et petits nuages ​​de Magellan. Illustration: NASA / CXC / M.Weiss; NASA / CXC / Ohio State / A Gupta et al
Même notre galaxie natale, la Voie lactée, est toujours propice aux surprises: des astronomes américains ont maintenant découvert qu'elle était enveloppée d'un mince mais gigantesque nuage de gaz chaud. Bien que les astronomes sachent déjà qu’il ya de la matière autour de la Voie Lactée, les nouvelles données montrent pour la première fois les dimensions du nuage. L’accumulation de gaz est non seulement plus chaude qu’on ne le pensait auparavant, mais aussi beaucoup plus grosse et plus massive? et donc pourrait bien accueillir une partie de la question précédemment manquante. Les observations du télescope à rayons X spatial Chandra ont été au cœur de la présente étude: il avait mesuré le rayonnement de huit sources de rayons X lumineuses à des centaines de millions d'années-lumière de nous. Il a montré que les rayons X sur le chemin de la voie lactée sont partiellement absorbés par les ions oxygène du voisinage de notre galaxie. Leur température est apparemment extrêmement élevée, a calculé l’équipe autour d’Anjali Gupta de l’Université d’État de l’Ohio: elle se situe probablement entre un et 2, 5 millions de degrés Celsius.

Nuage de gaz dans le plateau de pesage

Ce résultat correspond aux données des études précédentes, concluent les chercheurs. Il y avait également des preuves de la présence de gaz à des températures supérieures à un million de degrés Celsius. "Nous savons donc que le gaz circule autour de la galaxie et nous savons à quel point il fait chaud", a commenté Gupta. "La grande question est: quelle est la taille du nuage et quelle est sa masse?"

À nouveau, Chandra, avec l’observatoire aux rayons X XMM-Newton et le télescope japonais à rayons X Suzaku, a fourni une première réponse. Et les scientifiques sont stupéfaits: bien que le nuage de gaz soit très mince, il contient une masse totale de plus de 10 milliards de soleils, voire de 60 milliards de soleils. Ainsi, la masse du nuage de gaz est du même ordre de grandeur que la masse de toutes les étoiles de la Voie Lactée prises ensemble. afficher

Combien de matière est réellement recueillie là-bas, les astronomes ne peuvent pas encore dire? pour plusieurs raisons. Par exemple, on ne sait pas quel est le rapport oxygène / hydrogène dans le nuage mince, ce dernier semblant être le gaz dominant dans le nuage. La taille réelle du halo n'est pas claire non plus. La seule certitude est qu’elle est très étendue: "Elle pourrait s’étendre sur la Voie lactée pendant quelques 100 000 années-lumière ou même plus loin dans le groupe local de galaxies du voisinage", a déclaré la co-auteure, Smita Mathur, de la même année. Université d'État de l'Ohio.

Les baryons voulaient désespérément

Les nouvelles données peuvent aider à expliquer le mystère de la masse baryonique manquante? l'un des grands mystères non résolus du cosmos. Les baryons sont les particules qui constituent la matière «normale», visible. Les particules de noyau protons et neutrons sont inclus.
Le problème: Si nous résumons la masse baryonique de toutes les étoiles, le gaz interstellaire et la poussière dans les galaxies du cosmos, nous arrivons à une valeur qui n’est même pas la moitié de celle des extrapolations théoriques. L'équipe autour de Gupta soupçonne à présent que cette masse baryonique manquante se cache dans des nuages ​​de gaz chauds comme celui que Chandra a maintenant découvert dans la Voie lactée. Vraisemblablement, ces nuages ​​ont été négligés jusqu'à présent, car ils ont une densité si faible, selon les conclusions des chercheurs.

Anjali Gupta (Université d’État de l’Ohio, Colombo) et al.: The Astrophysical Journal Letters, Vol. 756, doi: 10.1088 / 2041-8205 / 756/1 / L8 © science.de? Ilka Lehnen-Beyel

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